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La industria solar estadounidense se ha acostumbrado a un crecimiento récord. Las nuevas adiciones de capacidad han aumentado cada año desde que comenzó el registro estadístico. El año pasado, el mercado estadounidense instaló 14,8 gigavatios de energía solar fotovoltaica, casi el doble de la capacidad instalada el año anterior. En 2016, la energía solar también se convirtió en la mejor fuente de generación de electricidad por primera vez en la historia.

Este año, las cosas siguen marchando bien, pero parecen diferentes, especialmente para el segmento residencial.El sector residencial de EEUU creció un 1% en el segundo trimestre del año, según el último informe US Solar Market Insight de GTM Research y la Asociación de Industrias de Energía Solar (SEIA). La industria instaló 563 megavatios de energía solar residencial en el segundo trimestre. Sin embargo, aunque esto representa un ligero aumento sobre el trimestre anterior, representa un 17% menos que en el mismo trimestre del año anterior.

GTM Research, compañía del grupo Wood Mackenzie, ahora pronostica que la fotovoltaica residencial experimentará la primera bajada anual en 2017. Se espera que el segmento solar doméstico estadounidense se contraiga un 3% este año, cuando hace unos meses GTM preveía un crecimiento plano o limitado en 2017.

Las noticias no son malas. En general, el mercado estadounidense instaló 2.387 megavatios de energía solar fotovoltaica en el segundo trimestre de 2017, lo que supone un aumento del 8% sobre el mismo periodo del año anterior y el segundo trimestre más importante de la historia. “Este informe muestra una vez más que la energía solar está en aumento y continuará aumentando su participación en la generación de electricidad”, dijo Abigail Ross Hopper, presidente y CEO de SEIA.

Pero mirar sólo el rendimiento de toda la industria oculta los problemas de crecimiento dentro del segmento residencial. “La solar residencial no está teniendo las altas tasas de crecimiento de los últimos tiempos, y eso es lógico, ya que es lo que sucede cuando una industria madura, pero sería injusto mantener la idea de que la energía solar en la azotea crece de forma explosiva”, dijo Austin Perea, analista solar de GTM Research y autor principal del nuevo informe de US Solar Market Insight. En los últimos años, el sector residencial ha liderado el mercado fotovoltaico en términos de crecimiento. Hoy en día, simplemente ya no ocurre.

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Los principales mercados estatales se ralentizan

El descenso se debe principalmente a la debilidad en los principales mercados estatales, incluyendo California y varios estados del noreste, que están sintiendo los efectos de un retroceso de los proveedores nacionales. SolarCity y <strong>Vivint Solar en particular han estado reorientando sus estrategias para optimizar la rentabilidad sobre el crecimiento, según Perea. Las dos compañías han estado reduciendo sus operaciones en ciertas zonas clave y pasando a un modelo de propiedad directa, lo que se ha traducido en menores volúmenes de ventas.

Debido a su gran tamaño en relación con el resto del mercado residencial, el descenso de las tasas de crecimiento en SolarCity y Vivint tienen un impacto significativo en el segmento residencial.

California fue el primer estado en experimentar una desaceleración en el sector residencial este año, debido en parte al mal clima invernal, pero también porque los instaladores nacionales han estado dedicando menos recursos a hacer ventas en regiones saturadas. Los mercados del noreste comenzaron a sentir el impacto de ese cambio estratégico más recientemente.

El trimestre pasado, Nueva York, Maryland y Massachusetts vieron cómo los volúmenes de instalación caían entre un 15 y un 60% sobre el año anterior. SolarCity tuvo un segundo trimestre particularmente lento en el estado de la Bahía, con un crecimiento de más del 75% respecto al mismo período en 2016.
Después del desempeño del último trimestre, GTM Research ha revisado a la baja sus pronósticos de fotovoltaica residencial para Nueva York, Maryland y Massachusetts. El mercado de Nueva Jersey todavía se espera que crezca este año, mientras que el crecimiento en el mercado residencial de Connecticut se espera que sea plano.

Se están abriendo nuevos mercados para la fotovoltaica en hogares y negocios en todo el país, gracias a la reducción de costes y a las políticas favorables. Pero el crecimiento en estados como Texas, Utah y Florida no es lo suficientemente robusto como para compensar las disminuciones en las otras áreas, dijo Perea.

GTM Research espera que el mercado global de energía solar de Estados Unidos se contraiga en 2017 y 2018 antes de rebotar en 2019, debido en gran parte a las tendencias en la adquisición de energía eléctrica pública. Con la extensión del ITC y el desbordamiento de proyectos a partir de 2016, GTM Research continúa pronosticando el despliegue de 8,1 gigavatios de fotovoltaica a gran escala en 2017. Se espera que el mercado tenga un descenso más notable el próximo año, con un total de 6,5 gigavatios instalados.

Pero el crecimiento no se retrasará por mucho tiempo. La combinación de precios competitivos, nuevos planes de adquisiciones y desarrolladores que buscan beneficiarse del 30% de ITC antes de que los incentivos bajen, lleva a GTM Research a aumentar un 14% su previsión para 2019 de fotovoltaica a gran escala hasta 9 gigavatios. La vuelta al crecimiento en 2019 provendrá de la expansión de los nuevos mercados estatales, y como la distribución y la energía solar alcanzan puntos de inflexión en términos de atractivo económico.

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