La contaminación del aire reduce entre un 17% y un 25% la producción de los paneles solares

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Michael Bergin y su colega indio Chinmay Ghoroi, del Instituto Indio de Tecnología, posan junto a unos paneles completamente cubiertos de polvo. FOTO: Duke University
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Según un estudio dirigido por el profesor de Ingeniería Civil y Medioambiental  de la Universidad de Duke, Michael Bergin, y en el que también han participado profesores  del Instituto Indio de Tecnología-DGandhinagar (IITGN)  y de la Universidad de Wisconsin-Madison,  la acumulación de partículas del aire en las células solares  reduce la producción de los paneles  en más de un 25% en algunas partes del mundo. Las regiones más afectadas son también las que más invierten en instalaciones de energía solar: China, India y la Península Arábiga.

“Mis colegas en la India nos mostraron algunas de sus instalaciones solares en la azotea y me quedé impresionado por la suciedad de los paneles”, dijo Bergin, autor principal del estudio. “Me pareció que la contaminación tenía que afectar a su eficacia, pero no había ningún estudio que hubiera estimado las pérdidas. Así que armamos un modelo integral para hacer justamente eso”.

Así pues, Bergin se puso manos a la obra con sus colegas del Instituto Indio de Tecnología-Gandhinagar y la Universidad de Wisconsin, y midieron la disminución de la energía solar recogida por los paneles solares del IITGN. Los datos mostraron que la eficiencia de los paneles aumentaba en un 50% cada vez que se limpiaban.

Los investigadores también tomaron muestras de la suciedad para analizar su composición, revelando que el 92% era polvo y el resto estaba formado por partículas de carbono originadas por la actividad humana, que aunque son más pequeñas, provocan pérdidas de energía mucho mayores y bloquean más la luz, según el estudio.

“Las partículas artificiales son pequeñas y pegajosas, por lo que son mucho más difíciles de limpiar. Se podría pensar que la solución está en limpiar los paneles solares con más frecuencia, pero cuanto más se limpian mayor es el riesgo de dañarlos”, explica Bergin.

Las regiones que tienden a ser más áridas como la Península Arábiga, el norte de la India y el este de China observaron pérdidas de energía de entre un 17% y un 25% con una limpieza mensual. Cuando las limpiezas se realizaron cada dos meses, las cifras de pérdida de eficiencia de los paneles solares se incrementaron hasta una banda entre el 25% y el 35%.

Según el estudio, la Península Arábiga pierde más energía solar por el polvo que por los contaminantes artificiales originados por el hombre, mientras que China y la India están más afectadas por este otro tipo de contaminación. “China tiene decenas de miles de millones de dólares en pérdidas cada año causadas en un 80% por la contaminación. Con la explosión de las energías renovables en China y su reciente compromiso con la energía solar en particular, la cifra se incrementará”, señala Bergin.

“Siempre supimos que estos contaminantes eran malos para la salud humana y el cambio climático, pero ahora hemos demostrado lo malo que son para la energía solar también”, añade el investigador. “Esto supone otra razón más para que los responsables de formular políticas en todo el mundo adopten controles de emisiones”.

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