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La eléctrica de Arizona APS ha contratado un nuevo sistema de almacenamiento en baterías a escala de red, no para alardear de tecnología, sino porque es mucho más barata que la alternativa convencional. La compañía comprará dos sistemas de almacenamiento de 1 MW/ 4 MWh de AES para la pequeña ciudad de Punkin Center. Esta aldea de 600 personas, situada a 90 millas al noreste del centro de Phoenix y conocida por el Bar de Jack, está a punto de llevar al límite su red de distribución.

La solución tradicional que APS había considerado era mejorar los 20 kilómetros de cables de 21 kilovoltios que sirven a la ciudad. Eso requería construir en terreno montañoso, con gastos considerables y trastornos locales. Pero la empresa decidió que las baterías serían más baratas.

Al colocar los sistemas de almacenamiento AES en las tierras propiedad de APS en Punkin Center, la empresa puede suministrar energía localmente almacenada en los 20 ó 30 días al año en los que se espera que los picos de la demanda locales y del sistema tensionen los cables.

La principal aplicación es hacer desaparecer la carga local, según Erik Ellis, gerente de transmisión y distribución para la evaluación e integración de la tecnología. No reveló el coste del sistema, pero dijo que era menos de la mitad del coste que supondría actualizar la red de transmisión con los cables tradicionales.

“Significa que estamos evolucionando hacia una red más sostenible y efectiva, donde ya no estamos obligados a hacer inversiones en estos pasos importantes y significativos”, dijo Ellis. “Podemos tomar medidas que aumenten la potencia con inversiones más pequeñas que nos permitan manejar nuestras necesidades a medida que vayan surgiendo y no tener que invertir en exceso, como las compañías eléctricas tradicionalmente han tenido que hacer en el pasado”.

El almacenamiento proporciona una solución específica para el reto de distribución, pero también sirve para muchas cosas más. El sistema también servirá como una nueva fuente de capacidad. También puede utilizar sus inversores para realizar la regulación del voltaje y la regulación del factor de potencia. Y puede usarse para que el arbitraje energético absorba energía negativa y lo despache cuando los costes son más altos.

El sistema está sobredimensionado en comparación con la necesidad de diferimiento de la transmisión y distribución proyectada, por lo que la entrega de energía en una punta de la demanda no debe impedir que reproduzca algunos de esos otros roles simultáneamente.

El último proyecto de almacenamiento de APS instalado fue más pequeño, y también con AES, para medir el valor del almacenamiento para servicios de red en un alimentador solar. Pero este nuevo proyecto revela que el almacenamiento se ha incorporado oficialmente a la caja de herramientas de la compañía. Los subsidios o incentivos no hicieron que el proyecto fuera un problema, ya que suponía un ahorro en costes y al mismo tiempo ofrecía un valor adicional.“Las compañías eléctricas no entran en un nuevo territorio a la ligera”, dijo Ellis. “Fue un proceso de investigación bastante minucioso para asegurar que esta era una decisión prudente”.

La tecnología también proporciona flexibilidad de uso. Si, en cinco años, el crecimiento de la carga no alcanza las expectativas y los cables no están saturados, APS puede recoger las unidades y moverlas a algún lugar más útil. Las actualizaciones de cables sólo hacen una cosa en un solo lugar y bloquean la utilidad en proyecciones de población y carga que bien podrían cambiar con el tiempo.

Una combinación de circunstancias hizo que este proyecto funcionara: la ubicación remota, la escasa, el terreno accidentado. Pero esto no significa que el almacenamiento desplazará cada actualización futura de cables. “Este caso en particular es un poco extraño”, dijo Ellis. “Es una indicación de los tipos de proyectos que probablemente vengan a medida que los costes de almacenamiento siguen bajando, pero no hay una tonelada de estos en este momento”.

Un montón de actualizaciones de transmisión y distribución son lo suficientemente baratas como para que el almacenamiento de la batería no tenga sentido económico, señaló. Punkin Center es un caso extremo, de la misma manera que una torre de comunicaciones muy remota llevó a Duke Energy a instalar una microrred solar y de almacenamiento en lugar de pagar para mantener la línea eléctrica a través de kilómetros de desierto.

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