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Más de cuatro décadas después del inicio de la construcción, el reactor de Watts Bar-2 fue finalmente conectado a la red el pasado 3 de junio de 2016, siendo el primer reactor nuclear estadounidense en entrar en funcionamiento en dos décadas. Sin embargo, dos días más tarde, mientras operaba a un 12,5% de potencia, el reactor se apagó automáticamente.

De acuerdo con la Comisión Reguladora Nuclear (NRC), el reactor falló cuando una válvula de la turbina de alta presión no se pudo abrir. Hasta el momento el reactor no se ha reiniciado y no hay fecha prevista de reinicio fijada todavía, según un portavoz  de la propietaria de la planta, Tennessee Valley Authority (TVA).

El día que se conectó a la red TVA informó  que era  “gratificante poner en marcha el primer reactor nuclear en dos décadas y el primero del siglo XXI en EEUU, para suministrar electricidad segura, asequible y fiable a nuestros clientes “.

La historia de la central Watts Bar de TVA es muy larga y accidentada. La compañía presentó la solicitud de licencia de construcción de Watts Bar el 18 de mayo de 1971. El 18 de septiembre de 1972, TVA  solicitó la autorización excepcional  de determinadas actividades de preparación del sitio, aunque no había transmitido la declaración de impacto ambiental final y la licencia de construcción aún estaba pendiente.

TVA argumentó que el arranque de la unidad 1 para mayo de 1977 era de vital importancia a fin de permitir que TVA pudiera cumplir con los picos de la demanda a partir del verano de 1977: “El presente cronograma para la construcción de la Planta Nuclear Watts Bar se basa en comenzar la construcción en octubre de 1972. Este calendario es muy apretado y el fracaso en el inicio de la construcción en octubre arrojaría serias dudas sobre la capacidad de  TVA para cumplir sus compromisos de carga en el período 1977-1978”, decía la compañía en aquellas fechas.

La licencia de construcción de los dos reactores de 1.150 MW de agua presurizada (PWR) se publicó en enero de 1973. La fecha exacta de la colocación de las placas de base y, por tanto, el inicio de la construcción oficial todavía hoy sigue estando poco clara, según informa Renewables international. TVA no proporciona una fecha específica en  su página web. El OIEA ha modificado recientemente en su Sistema de Información sobre Reactores de Potencia (PRIS)  la fecha de inicio de la construcción de Watts Bar-2 del 1 diciembre 1972 a 1 septiembre 1973.

La central Watts Bar está ubicada en el condado de Rhea, al sudeste de Tennessee, aproximadamente a 50 millas al noreste de Chattanooga. Los retrasos en la construcción y los sobrecostes del reactor han sido una constante desde el principio. La construcción fue suspendida en 1985, en parte debido a una caída de la demanda de electricidad de TVA. En 2007, y con base en el aumento de la demanda de energía proyectada, la junta de TVA aprobó un plan a 5 años para completar el reactor.

El costo de realización también aumentó desde los 2.500 millones de dólares en 2007 a 4.500 millones en 2013, para acabar en 4.700 millones asignados por consejo de administración de TVA en febrero de 2016. TVA es una agencia corporativa de los Estados Unidos que proporciona electricidad a más de nueve millones de personas en siete estados del sureste de EEUU.

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